Des océans dans l’espace? « Ils sont bien plus gros que sur Terre »

La présence d’eau dans notre système solaire, sous forme de vapeur ou de glace, est depuis longtemps prouvée et rapportée par les scientifiques. Mais saviez-vous qu’il y a aussi l’eau courante ? Et même des océans purs ? Les recherches menées par les expéditions spatiales Galileo autour de Jupiter et Cassini autour de Saturne ont vraiment permis de grands progrès dans ce domaine. Christophe Sotin, professeur au Laboratoire de Planétologie et Géosciences de Nantes, donne ce jeudi soir une conférence publique sur ce sujet*. Entretien avec ce planétologue, également connu pour être le directeur scientifique de la NASA pour l’exploration du système solaire.

Christophe Sotin, planétologue reconnu, actuellement professeur à l'université de Nantes.
Christophe Sotin, planétologue reconnu, actuellement professeur à l’université de Nantes. – C. Sotin

Vous expliquez qu’il y a des océans cachés sur les lunes de Jupiter et de Saturne. De quoi parle-t-on exactement ?

On parle d’océans d’eau liquide, recouverts d’une couverture de glace longue de plusieurs kilomètres, voire de plusieurs dizaines de kilomètres. Ils sont invisibles, mais ils sont là. Ils sont même beaucoup plus grands que les océans de la Terre. Ils peuvent avoir jusqu’à 100 kilomètres d’épaisseur, par rapport à la profondeur moyenne de nos océans terrestres, qui est d’environ 3 kilomètres.

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Sur quelles lunes se situent ces océans ?

Ils ont été détectés sur Europa, le satellite naturel de Jupiter, grâce à la mission Galileo, qui y détecte des champs magnétiques induits depuis la fin des années 1990. La meilleure explication de ces champs magnétiques induits, que l’on retrouve également dans les océans terrestres, est la présence d’un océan salé profond. La même observation a été faite sur Ganymède, la lune de Jupiter et la plus grande lune du système solaire. Des océans ont également été découverts sur Encelade, une petite lune de Saturne, grâce à la mission Cassini, qui y a révélé la présence de geysers. C’est assez surprenant car nous pensions qu’Encelade n’était qu’une boule de glace. Enfin, une autre lune où la présence des océans a été confirmée par diverses méthodes est Titan, la plus grande lune de Saturne.

Ces océans sont-ils propices à la vie ?

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Oui absolument. On les appelle des territoires habitables. Ce sont des espaces de vie pour un style de vie simple. Ce qui ne veut pas dire qu’ils sont habités. Encelade et Europa ressemblent beaucoup au fond des océans terrestres.

Peut-on imaginer y trouver des plantes ou des animaux ?

non. On préfère penser à des organismes unicellulaires : bactéries, microbes… Les mêmes premières formes de vie qui existaient sur Terre il y a 4 milliards d’années.

Une photo de la planète Saturne prise par l'Agence spatiale européenne.
Une photo de la planète Saturne prise par l’Agence spatiale européenne. – J.Depasquale/AFP

Comment en savoir plus maintenant ?

Je vais regarder! Il y a une mission Tondeuse Europe qui sera lancé par la NASA en 2024 pour étudier Europa. Il y a une mission européenne qui intéressera Ganymède. Il y a aussi une mission Libellule aller sur Titan en 2028. Et un projet pour aller étudier plus en détail Encelade. La découverte des océans a suscité un grand intérêt dans la communauté planétaire. Il regroupe des personnes de toutes disciplines, biologie, chimie organique, pas forcément astrophysique.

Pourquoi ces découvertes sont-elles si fascinantes ?

Parce que l’eau est un ingrédient essentiel à la vie. Et qu’il existe un lien entre l’existence de la vie extraterrestre et l’origine de la vie sur Terre, une question qui n’est toujours pas résolue. Se pose également la question de savoir si la vie est propre à la Terre ou si elle peut se développer sur d’autres planètes. Ce sujet est vraiment passionnant, je le vois chez mes élèves ou le public qui assiste à des conférences.

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Peut-on penser à d’autres océans ailleurs dans le système solaire ?

Oui ! On parle beaucoup d’un océan à l’intérieur de Pluton, un autre à l’intérieur de Triton [lune de Neptune]. Il y a Callisto, la lune de Jupiter, où cela semble également possible. Il y a aussi des océans qui existaient probablement autrefois à l’intérieur de Cérès, qui est maintenant une planète naine et était auparavant connue comme le plus gros astéroïde entre Mars et Jupiter. Il y a encore beaucoup de recherches devant nous !

* Ce jeudi à 19h au Muséum d’Histoire Naturelle de Nantes.

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