le nombre de petits lacs augmente sur Terre, et ce n’est pas une bonne nouvelle

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Florian Blondeau/Getty Images

ENVIRONNEMENT – Le nombre de lacs sur notre planète explose. Leur superficie totale a augmenté de plus de 46 000 km2 en 35 ans, soit un peu plus que la superficie du Danemark. À première vue, cela peut sembler une excellente nouvelle pour la nature, mais la réalité est tout autre.

C’est ce qu’expliquent des chercheurs de l’université de Copenhague dans une étude publiée dans une revue scientifique La nature. En utilisant une combinaison d’imagerie satellite haute résolution et d’intelligence artificielle, ils ont réussi à cartographier le développement de 3,4 millions de lacs au cours des quarante dernières années.

L’ensemble offre un jeu de données inédit… Et une découverte inquiétante pour le climat. “Ces nouvelles connaissances nous ont permis de mieux calculer les émissions de carbone des lacs”, explique Jing Tang, professeur adjoint au Département de biologie et co-auteur de l’étude. C’est de là que vient tout le problème.

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“Ces lacs agissent comme des usines à gaz à effet de serre”

Si le nombre de lacs sur notre planète a considérablement augmenté au cours des dernières décennies, cela est principalement dû à la propagation des petits lacs. Le problème : Selon l’étude, ces lacs, de taille inférieure à 1 km2, sont surtout des pollueurs de gaz à effet de serre.

Concrètement, ils produisent du CO2, du méthane, de l’oxyde d’azote… Tout cela à cause des champignons et des bactéries qui s’y développent. Selon les calculs des chercheurs, ces lacs ne représentent que 15 % de la superficie totale des lacs. Pourtant, ils sont responsables de 25 % des émissions de CO2 et de 37 % des émissions de méthane des lacs du monde.

Pire, ils sont responsables de 45% et 59% de l’augmentation des émissions de CO2 et de méthane des lacs sur la période 1984-2019. “Les petits lacs émettent une quantité disproportionnée de gaz à effet de serre car ils ont tendance à accumuler plus de matière organique qui se transforme en gaz. Et aussi parce qu’elles sont souvent peu profondes. Par conséquent, les gaz atteignent plus facilement la surface et montent dans l’atmosphère.”explique Jing Tang, co-auteur de l’étude.

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“Ces lacs agissent comme des usines à gaz à effet de serre” conclut l’étude. Au total, les émissions de gaz à effet de serre des lacs d’eau douce équivalent à 20 % de toutes les émissions mondiales de CO2 provenant des combustibles fossiles.

Le changement climatique en question

Pourquoi le nombre de petits lacs a-t-il explosé ? L’étude identifie deux raisons principales : les activités humaines et le changement climatique. Le premier facteur concerne principalement la création de “réservoirs”, c’est-à-dire de lacs artificiels. Un autre facteur est lié à la disparition des glaciers et du pergélisol. Plus le climat se dégrade, plus ces calottes glaciaires fondent, créant de nombreux lacs, notamment dans l’hémisphère nord.

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C’est alors un véritable cercle vicieux : le changement climatique crée de petits lacs, qui libèrent de grandes quantités de gaz à effet de serre comme le dioxyde de carbone (CO2)… Qui n’est autre que le principal effet de serre responsable du changement climatique.

L’étude souligne également l’assèchement de nombreux lacs en raison des températures élevées, de la sécheresse et de la consommation humaine des ressources en eau. Cette tendance est particulièrement prononcée pour les lacs observés dans l’ouest des États-Unis, l’Asie centrale, le nord de la Chine et le sud de l’Australie.

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