La Nasa et le Pentagone vont développer une fusée à propulsion nucléaire pour aller sur Mars

Le logo de la NASA au Kennedy Space Center avant le lancement d’une mission commerciale avec équipage NASA/SpaceX vers la Station spatiale internationale à Cap Canaveral, Floride, États-Unis, le 16 avril 2021. JOE SKIPPER/REUTERS

Ce type de fusée pourrait être trois à quatre fois plus efficace que les fusées à carburant conventionnelles et réduire le temps de trajet.

Mardi 20 janvier, la NASA a annoncé un partenariat avec le Pentagone pour développer une fusée à propulsion nucléaire destinée à envoyer des humains sur Mars.

Le chef de l’agence spatiale, Bill Nelson, a déclaré qu’il travaillait avec l’agence de recherche de l’armée américaine, Darpa, pour “développer et tester une technologie avancée de propulsion nucléaire thermique à partir de 2027“.

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Voyagez “plus vite que jamais”

Avec l’aide de cette technologie, les astronautes pourraient voyager vers et depuis l’espace lointain plus rapidement que jamais auparavant“, la capacité nécessaire pour effectuer des missions habitées vers Mars, a-t-il dit, cité dans le communiqué.

La Darpa, la branche scientifique de l’armée américaine, est à l’origine de nombreuses innovations du XXe siècle, dont Internet. Selon la NASA, une fusée thermique à propulsion nucléaire pourrait être trois à quatre fois plus efficace que les fusées à carburant conventionnel et raccourcirait le temps de trajet, qui est un élément essentiel pour se rendre sur la planète rouge.

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Dans une fusée nucléaire thermique, le réacteur à fission nucléaire produit des températures très élevées. Cette chaleur est transférée au carburant liquide, se transforme en gaz et – comme dans une fusée conventionnelle – est éjectée à travers une tuyère pour fournir une poussée. “La Darpa et la NASA ont une longue histoire de collaboration fructueuse,a déclaré Stefanie Tompkins, directrice de l’agence de recherche militaire, citant la fusée Saturn V qui a envoyé les missions Apollo sur la lune comme exemple.

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Le développement de ce nouveau type de démarreursera crucial pour un transport plus rapide et plus efficace des équipements vers la Lune et, par conséquent, des personnes vers Mars“, elle a ajouté. La NASA a effectué des essais de missiles nucléaires il y a plus de 50 ans, mais le projet a été interrompu en raison de coupes budgétaires et des tensions de la guerre froide.

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