Guerre en Ukraine : MQ-9 Reaper, que sont ces drones “poids lourds” pouvant emporter jusqu’à 1,3 tonne de munitions que les États-Unis pourraient livrer à l’Ukraine ?

Un responsable américain évoque une possible livraison de drones lourds aux forces armées ukrainiennes.

Le 2 novembre, plusieurs médias évoquaient la livraison prochaine de drones américains MQ-9 de grande capacité à l’Ukraine, selon le site francophone d’information aéronautique et spatiale Air & Cosmos.

« Nous ne voulons pas saper les énormes avantages offerts par la famille MQ-9 en divulguant publiquement trop d’informations. General Atomics reste déterminé à soutenir la défense des alliés et partenaires en Europe de l’Est, y compris le jour, en fournissant également ces capacités importantes aux forces armées ukrainiennes », a déclaré un porte-parole de General Atomics Aeronautical Systems, le fabricant de ces appareils, dans le média Janes (qui se fait passer pour “agence mondiale de confiance en matière de renseignement de défense open source”).

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“Moissonneuse”

Véritables bombardiers sans pilote, ces avions sont surnommés moissonneuse (mower en anglais, une allégorie de la mort) sont des drones “lourds”, dépassant les deux tonnes à vide et plus de quatre à pleine charge. Avec des coûts unitaires allant de 13 à 16 millions de dollars, ils ont une autonomie de plus de 1 800 km. Équipé de deux réservoirs de carburant supplémentaires de 450 kg de carburant chacun et de 450 kg d’armes, un tel appareil peut voler pendant 42 heures. Le MQ-9 Reaper mesure 11 mètres de long, a une envergure de 20 mètres et peut voler à des vitesses allant jusqu’à 480 km/h.

Comparé au drone turc Bayraktar TB2, qui transporte 150 kg de munitions, le MQ-9A Reaper peut emporter jusqu’à 1 300 kg d’armes aéroportées.

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Changement de doctrine ?

La déclaration de ce patron de General Atomics Aeronautical Systems est à prendre avec précaution. Le 17 juin, la Defense Technology Security Administration (DTSA) américaine a stoppé la livraison des drones MQ-1C Gray Eagle, les prédécesseurs du MQ-9, à l’Ukraine, rappelle Air & Cosmos. Le département américain de la Défense a calculé que si l’un de ces véhicules s’écrase derrière les lignes ennemies, la haute technologie qu’ils transportent pourrait tomber entre les mains des Russes.

Cependant, le fait même que l’hypothèse de fournir de telles armes à l’Ukraine soit désormais publiquement avancée par un responsable de General Atomics Aeronautical Systems semble être le début d’un changement de doctrine de Washington concernant ces drones à haut rendement.

Trois possibilités

Les drones MQ-9 se déclinent principalement en trois versions dites MALE pour Medium Altitude Long Endurance (moyenne altitude, haute endurance) :

  • MQ-9A Reaper : rien de plus qu’un MQ-1 Predator amélioré, plus puissant, avec plus de charge utile, etc. Il peut tirer des munitions, y compris des bombes à guidage laser ou des missiles antichar AGM-114 Hellfire. Il peut également fournir ses “yeux” aux troupes au sol grâce à ses capteurs électro-optiques.
  • MQ-9B en deux sous-versions :
    – MQ-9B SkyGuardian ; version améliorée du MQ-9A pour les missions au sol (reconnaissance aéroportée et surveillance ISR, soutien aux troupes au sol)
    – SeaGuardian MQ-9B ; version améliorée du MQ-9A pour les missions maritimes (équipé d’un radar de recherche de surface maritime à 360 °, missions ISR, lutte anti-sous-marine et anti-sous-marine, lutte contre les mines).
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